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Qu’est ce qu’une cryptomonnaie ?

3 septembre 2021

temps de lecture 4 minutes

avatar-auteurJulien Moretto

Une cryptomonnaie est une monnaie basée sur de la cryptographie. On pourrait s’arrêter là, mais il est au moins nécessaire de décrire ce qu’on entend ici par monnaie et pourquoi le fait qu’une monnaie soit basée sur de la cryptographie aurait une quelconque importance.

En synthèse : 

  • Une cryptomonnaie est une devise numérique dont le fonctionnement repose sur des algorithmes et un protocole nommé blockchain.

  • Une cryptomonnaie est stockée dans un portefeuille numérique protégé par un code secret connu uniquement par son propriétaire.

  • La technologie blockchain permet d’assurer la fiabilité et la traçabilité des transactions en cryptomonnaies.

  • La plupart du temps, les cryptomonnaies sont décentralisées : elles ne sont contrôlées ni par un État, ni par une entreprise, ni par un individu. Leurs règles et leur évolution reposent sur le principe du consensus.

  • Le cours des cryptomonnaies est déterminé intégralement en fonction de l’offre et de la demande.

Une monnaie est un moyen d’échange, avec un certain nombre de caractéristiques. Elle est fongible, c’est-à-dire qu’il est impossible de distinguer un euro d’un autre euro, elle est émise par une entité connue, habituellement la Banque Centrale Européenne, et sa valeur fluctue en fonction de la valeur que lui attribue le marché. Même si nous n’y prêtons pas forcément attention, la valeur de l’euro fluctue par rapport au dollar ou à d’autres monnaies. Et si l’on ne compte pas les taxes qui lui sont appliquées, le fait que le prix d’un litre d’essence augmente ou diminue a un rapport assez étroit avec ce taux de change.

Différences entre monnaies traditionnelles et cryptomonnaies

Il y a des points communs entre les monnaies traditionnelles et les cryptomonnaies : elles sont fongibles, ont une valeur qui fluctue en fonction du marché, et possèdent une politique d’émission monétaire. Mais la première différence fondamentale est que pour la plupart des cryptomonnaies, à commencer par le Bitcoin, la politique d’émission monétaire est déterminée par un algorithme informatique dont le fonctionnement est connu, alors que la Banque Centrale Européenne adapte sa création monétaire au gré de la situation économique et au besoin, est capable de créer des quantités importantes de nouvelles devises.

C’est d’ailleurs l’une des raisons pour lesquelles un nombre croissant de personnes s’intéresse aux cryptomonnaies : parce que, pour la plupart de ces actifs, il n’est pas possible de générer des quantités infinies de masse monétaire, ce qui limite les risques d’une inflation galopante, comme c’est malheureusement le cas pour les devises classiques.

La technologie comme valeur sous-jacente aux cryptomonnaies

La critique la plus commune qui est faite à l’encontre des cryptomonnaies est qu’elles “ne reposent sur rien”, tandis qu’une monnaie classique a sa valeur “garantie par l’État”. La véritable valeur d’une cryptomonnaie est en fait dans la technologie sous-jacente sur laquelle elle se base, c’est-à-dire le –crypto– de cryptomonnaie.

Pour la première fois, au lieu de devoir gérer une monnaie par le biais d’une entité étatique ou para-étatique, il est possible de mettre la technologie au centre de la confiance. Bien entendu, celle-ci peut être faillible, et des problèmes ont déjà eu lieu, mais les principales cryptomonnaies sont aujourd’hui extrêmement solides : la dernière fois qu’une faille sérieuse a été découverte sur le réseau Bitcoin, c’était au tout début de sa création, en 2010.

Le but de cet article n’est pas de décrire dans le détail le fonctionnement de la blockchain et de ses particularités technologiques. De la même façon que la valeur d’une entreprise comme Google repose principalement sur sa technologie, la valeur d’une cryptomonnaie repose sur les avantages de la technologie blockchain, son fonctionnement décentralisé, et sa rareté intrinsèque.

À quoi sert une cryptomonnaie ?

En termes d’usage, on peut considérer qu’une cryptomonnaie a la même utilité qu’une monnaie classique : échange de valeur entre individus, achat de produits ou investissement.

Les sites internet acceptent de plus en plus les cryptomonnaies

On trouve aujourd’hui plus de 100 000 sites web qui acceptent les paiements en cryptomonnaies. Et on peut aisément comprendre pourquoi : alors qu’il est nécessaire de souscrire un contrat avec une entreprise pour recevoir des paiements par carte de crédit sur un site d’e-commerce, qui bien entendu prendra une commission sur chaque transaction, il est possible d’installer aisément un module de paiement en cryptoactifs permettant de percevoir des cryptomonnaies.

Le problème fondamental est bien entendu la volatilité de ces actifs : un site d’e-commerce qui vend un produit 20€ ne veut pas se retrouver avec 15€ parce que le cours de l’actif a brutalement chuté, et se retrouver avec 25€ poserait des problèmes de comptabilité. Il y a heureusement des solutions. La première consiste à utiliser des services de transfert entre les cryptomonnaies et les devises classiques. Le transfert est quasiment instantané, ce qui assure au marchand que le paiement reçu correspond au montant demandé. Mais bien entendu, ces services eux aussi prennent une commission.

Les stablecoins, des cryptomonnaies adaptées au e-commerce

La deuxième solution possible consiste à utiliser ce qu’on appelle des stablecoins : des cryptomonnaies indexées sur les devises classiques, la plupart du temps sur le dollar américain. Il est ainsi possible d’avoir des paiements avec toute la sécurité d’une cryptomonnaie, mais sans sa volatilité.

L’usage le plus fréquent des cryptomonnaies est l’investissement. Et on peut le comprendre facilement : Bitcoin est l’actif toutes catégories confondues qui a la meilleure performance de la décennie 2010-2020, avec une hausse de près d’un million de pourcents. La plupart des investisseurs espèrent donc acheter au plus bas et réussir à revendre leurs actifs au plus haut. Ce n’est absolument pas évident à réussir, surtout sur le court terme avec des actifs qui ont une forte volatilité. Mais sur le long terme, c’est un pari qui peut s’avérer gagnant.

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